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つちのこフェスタが大人気

投稿日:2017年5月14日 更新日:

イベントに村人口を上回る2700人

岐阜県加茂郡東白川村で大型連休中の3日、
ヘビに似ているとされる未確認生物・つちのこを探すイベント
「つちのこフェスタ2016」があった。
同村の全人口2406人(2016年4月末現在)に対し、
イベント全体の参加者は同村人口を上回る2700人。
うち900人が村内の林や茶畑などでつちのこを探し回った。
目撃談のみで捕獲されず、
実在するのかよくわからないつちのこが、
そこまで人気を集めるのはなぜか。
その正体や背景に迫った。

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東白川村は有数の目撃多発地帯とされている

同村関係者や村に残る目撃談をまとめると、
つちのこは、体長30~80センチくらいで、
色は黒褐色や焦げ茶色。
ビール瓶くらいの胴から三角形の頭が出ているような体形で、
転がったり、ジャンプしたりするという。

生息地は、北は秋田や岩手、
南は九州や鹿児島まで全国各地で目撃されており、
特に東白川村は、有数の目撃多発地帯とされている。

理由は、茶の産地で茶畑が広がっており、
村の総面積のうち9割は山林という広大な自然環境が、
つちのこの生育に適していると考えられている。

2016年の生け捕り賞金は127万円に

同村には戦前からの目撃談があり、
直近では1987年あたりに「黒っぽいビール瓶のよう」
「網模様が光った」などの目撃証言が残る。
もともと「つちのこを見たと他人に話すと災いが起こる」
と言い伝えられており、
目撃談が広まることはなかった。
しかし、同年あたりから日本各地でつちのこブームが起きると、
村民から新旧の目撃談が出始めた。
それをきっかけに89年から、
年1回のつちのこ捜索イベントが始まった。

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イベントの特徴は、
つちのこを見つけた人に賞金が用意されていること。
初回当時は生け捕りしたら100万円と設定。
しかし、毎年1回開催しても捕獲されない。
賞金も開催ごとに1万円ずつ加算されており、
2016年の生け捕り賞金は127万円になった。
生け捕り以外にも、死んだ状態なら50万円、
写真撮影に成功したら10万円、
脱皮後の皮を見つけたら5万円と、
それぞれ賞金が決まっている。
さらに、つちのこの形をした金色の板を見つけたら現金1万2700円、
銀の板なら現金1万円など、現実的な魅力もある。

同村にはつちのこに関する資料や、
目撃証言を元に作った動くつちのこ模型を展示する
資料館・つちのこ館(やかた)もあり、
1日平均10人、年間約5000人がつちのこの知識を深めにやってくる。
 
捕獲されない状況について、
フェスタ運営組織の1つ、
ふるさと企画の安江豊司さんは「自然環境の変化」と指摘する。

行政と民間が一体となったつちのこでの村おこし

村内の森はかつて、
ブナやナラなどの広葉樹が育つ自然豊かな環境だった。
しかし、戦後は産業に生かせる
ヒノキやスギが植えられるようになった。

段々の田畑も工事により平らに整備されるなど、
昔からあった自然が減ったことが、
つちのこにとって生きづらくなったと考えられている。
安江さんは「つちのこはどこかに潜んでいる」と期待を込め
「村外から人を呼び込むイベントはつちのこフェスタだけ。
たとえ捕獲されたとしても、ずっと続けていきたい」と意気込んだ。

東京から駆けつけた会社員男性(35)は
「つちのこは、いるのかいないのか分からないけど、
ロマンを感じるので初めて来た。来年も探しに来たい」
と意欲を示した。

結局今年も捕獲されず、
存在自体に肯定も否定もできないつちのこだが、
姿を表さないことが、
村民やUMA(=未確認生物)ファンに夢や探求心などを抱かせて、
観光事業として実績を上げているのは確か。
つちのこをモチーフにしたご当地キャラクター
「つっちー」と「のこりん」も村を盛り上げる。

行政と民間が一体となったつちのこでの村おこしは今後も続き、
まだ見ぬつちのこを求めて、今日も東白川村に観光客が訪れる。

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